“海王星沙漠”區發現不該出現的行星

時間:2019-05-31

  科技日報北京5月30日電 (記者劉霞)據美國《新聞週刊》網站29日報道,英國天文學家在所謂的“海王星沙漠”區域發現了一顆“禁止”行星——理論表明,其不應該在那裡出現。該行星大小為地球的3倍。

  研究人員稱,這顆名為“NGTS-4b”的行星是科學家在此區域發現的第一顆此類系外行星。這顆行星的半徑比海王星(海王星質量約為地球的17倍)小20%,質量為地球的20倍,距離自己的主恆星非常近,公轉週期為1.3天。距離恆星非常近使其表面溫度高達駭人的1000℃。儘管如此,它仍然擁有自己的大氣層。

  研究人員解釋稱,所謂“海王星沙漠”是我們預計海王星大小的行星無法生存的地區。通常來說,這個區域的輻射如此強烈,以至於行星大氣中的任何氣體都會被蒸發,只留下岩石內核,但令人驚奇的是,NGTS-4b打破了這一情況。

  該研究負責人、華威大學天文學和天體物理學研究組理查德⋅韋斯特說:“這顆行星能夠在此出現,意味著它一定非常堅硬。”

  研究人員為此提出了兩種可能的解釋:這顆星球可能最近(或許100萬年之前)才到達目前所處的位置;或者其大氣層曾經非常大且仍在蒸發。

  研究人員藉助位於智利阿塔卡馬沙漠的“下一代凌日勘探望遠鏡”(NGTS),利用“凌日法”發現了這顆行星。所謂“凌日法”指的是,行星在恆星前面經過時,恆星發出的光會出現變化。科學家可通過這一變化發現行星的“蛛絲馬跡”。通常情況下,地基望遠鏡只能檢測光線1%的變化;但NGTS天文臺可以檢測到低至0.2%的變化。

  韋斯特說:“我們正在對數據進行進一步核查,看看是否能在‘海王星沙漠’地帶發現更多行星。或許,這片‘沙漠’是系外行星的‘綠洲’。”

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