華為向蘋果出售5G基帶芯片,蘋果低頭了嗎?

時間:2019-04-10

華為又一次纏上了蘋果。

華為正考慮銷售其5G芯片,但買家只能有一位:蘋果。這筆交易聽起來極其不同尋常,因為華為和蘋果存在很明顯的競爭關係,而華為此前也從未對外出售自己的芯片。很少有人能夠想象,傲嬌如蘋果,會去用競爭對手華為的 5G 芯片?

5G元年,蘋果沉默

5G市場一片紅海,蘋果的沉默,無疑讓這家手機巨頭顯得有些異類。

2019是公認的5G元年。今年 MWC展會上,三星、華為、小米、OV各大手機廠商紛紛亮出自己的5G手機;近日,韓國運營商更是搶先推出商業5G服務,屬全球第一;美國電訊商Verizon則緊隨其後,在芝加哥和明尼阿波利斯推出了第一個商用 5G服務。手機商和運營商彷彿彼此通氣、一前一後,共同推出了可供人們使用的5G網絡。

與人工智能一道,5G無疑是當下備受矚目,同時也是未來10年最為重要、最具革命性的創新技術。三星、華為、小米、高通,巨頭們都已迫不及待想要佔領全球5G市場的高地,5G正在經歷迄今為止最為澎湃洶湧的發展浪潮。而經過多年的基礎設施和設備開發,在全球“5G競賽”中,第一批5G弄潮兒們正慢慢浮出水面,顯露身手。只有一位令人難以捉摸的局外人,同時也是全球智能手機市場的領導者——蘋果。

巨頭的沉默無疑備受關注。蘋果是唯一一家沒有明確5G戰略的主要智能手機製造商,今明兩年,蘋果都沒有確定的產品推出。而其最大國際競爭對手三星自行研發併發布了首款5G手機;華為也自行研發併發布了自己的5G設備,而其他許多公司也在即將上市或已經上市的設備中使用高通5G芯片。

眼下,全球手機、運營商乃至芯片巨頭於5G賽道激戰正酣、烈火烹油,唯有蘋果按兵不動。面對如此火熱的5G市場,蘋果為什麼會表現得如此沉默?

碰壁三星,得罪高通,蘋果尋芯難

蘋果一直沒有找到它所夢寐以求的高質量5G芯片。

5G手機的靈魂正在於芯片,沒有高質量的芯片作為保障,蘋果無疑將會失去搶佔5G手機市場的先機。一 “芯” 難求,為了獲得高質量的5G芯片,蘋果曾與高通、英特爾和三星等芯片巨頭們有著一段相愛相殺的往事,甚至最終陷入孤立無援的境地。

近日,蘋果被爆出曾向三星求購5G基帶,以求應急渡過短暫的空窗期,卻被三星以產能不足婉言拒絕。見蘋果為求5G芯片陷入窘境,高通CEO莫倫科夫公開示好:“我們就在聖地亞哥,蘋果有我們的電話,只要打個電話,那麼我們將會支持他們”。

但讓蘋果“打電話”絕非易事,高通的言外之意,是讓蘋果服軟,主動求高通和解,乖乖交專利費,否則5G基帶免談。高通獻媚,看似雪中送炭,實則笑裡藏刀。

眾所周知,由於蘋果與高通之間的專利糾紛,導致雙方在基帶芯片上的合作終止。從2017年1月開始,蘋果和高通就開始了專利大戰。蘋果率先在美國加州正式起訴高通,稱其非法利用手機芯片領域的壟斷地位,並要求其退還約10億美元承諾退還的專利使用費。當年4月底,蘋果又宣佈從二季度開始拒絕向高通支付專利費,直到雙方的專利授權爭議得到解決。隨後,雙方在全球範圍內爆發了全面的專利戰爭,兩年過去了,雙方依舊屬於互不相讓的局面。

從目前蘋果與高通雙方的專利訴訟來看,高通佔據優勢,此前高通在中國、德國、美國起訴蘋果專利侵權的官司都已經勝訴,並且還成功在中國和德國獲得了對蘋果特定機型的禁售令(雖然蘋果以通過升級軟件避開了專利)。如果重新與高通達成合作,那麼蘋果必然在談判中處於弱勢地位,這兩年與高通的專利戰上所付出的努力都將白費,未來蘋果依然要按照高通的專利收費模式來進行合作,這對於蘋果來說顯然無法接受。傲嬌如蘋果,要的是對供應商的話語權,而不是被供應商綁架。

盟友跳票,蘋果陷入困境

蘋果也將自己推入更難的境地。

失去高通基帶芯片的加持後,蘋果一度將依靠的對象轉到了英特爾身上。事實上,去年蘋果發佈的iPhone XS和iPhone XR已經用上了英特爾的基帶芯片,但隨後被曝出信號差等問題。

為了滿足蘋果對5G芯片的需求,英特爾此前曾表示已決定加速XMM 8160研發進度,並將該基帶芯片的發佈日期提前半年以上,以提供一個領先的5G解決方案。蘋果也有自己的想法,據媒體此前報道,蘋果決定把支持5G的iPhone推遲到2020年發佈,屆時將配備英特爾的XMM 8161基帶芯片,而不是XMM 8160這一款。

若要趕上 2020 年 9 月的發佈,英特爾需在今年夏天向蘋果提供樣品芯片,並在 2020 年初之前提供完成的基帶設計。英特爾此前表示其芯片將在 2020 年之前用於移動設備,並計劃2019 年下半年發貨 8160 5G 芯片,然而英特爾錯過了開發 XMM 8160 5G 調制解調器的最後期限,蘋果對其能否在今年夏天拿到樣品表示“不信任”。英特爾不爭氣,蘋果恨鐵不成鋼,在隨後與三星、高通和聯發科進行的關於 5G 芯片供應的談判中,蘋果亦無功而返。

合作伙伴英特爾在5G芯片上的不斷跳票,競爭對手三星的拒絕,再加上和高通之間的專利糾紛。至此,在尋找 5G 芯片供應商這件事上,蘋果已經陷入困境。

自研芯片,伺機而動

雖然尋找5G芯片供應商遇到了前所未有的困境,但蘋果也一直在努力推進5G芯片的研發,甚至不惜花重金從高通、英特爾等芯片大廠挖人。有消息指出,蘋果正致力於自行設計數據芯片,已指派1200至2000名工程師參與數據芯片計劃,包括從英特爾和高通挖角而來的人才。但芯片研製對技術門檻要求極高,顯然不是一件急於求成的事,蘋果最早可能在2021年自行生產芯片。

備受關注的5G本月也開始在韓國商用,不過資費十分高昂,韓國最大的電信運營商SK推出的5G套餐,月資費最低5.5萬韓元,但僅提供8GB的數據流量。而最高的300GB流量,在 15分鐘內就被消耗完畢。如此高昂的價格,消費者將難以承受。

韓國《日經新聞》記者在首爾不同地點測試5G信號發現,目前5G網絡信號仍很不穩定,並且覆蓋範圍十分侷限。在大洋彼岸的美國,科技媒體CNET的編輯Jessica Dolcourt則用“心情沮喪”、“困惑不解”、“完全瘋了”這些詞來形容自己的首次5G體驗。

資費高、覆蓋範圍小、穩定性差,速度也遠沒有華為小米們吹噓的那麼快;而對於運營商們來說,5G基站的建設成本更是十分高昂。即使有了5G手機和芯片,沒有穩定的信號做支撐,5G不過是烈日驕陽下五彩斑斕的肥皂泡沫,看似美好,人們卻無法擁有。可以預見,在真正實現大規模可持續商用之前,5G還有很長一段路要走。

對於5G時代的到來,人們有憧憬、有期待,也有疑慮。5G的賽道越是狂熱,就越是應該冷靜,當技術日趨成熟,泡沫被逐漸擠掉,人們真正分辨了哪些是真需求,哪些又只是偽需求,或許才是入局的更佳時刻。

低調入局,蘋果或扭轉乾坤?

自今年蘋果開了一場“硬不起來”的發佈會以來,外界唱衰蘋果的聲音不斷,然而我們無法忽視的事實是,蘋果仍長期是全球市值第一的科技公司,並牢牢佔據高端手機市場的絕大多數份額,蘋果也一向追求產品的絕對高質量和絕對實用,為此,蘋果不惜下架Airpower,也一度想要終止與英特爾的合作。

一家公司並不是必須首先推出新產品才能獲得成功,也並不是錯過了先機就必然失敗。蘋果正是這方面的典型代表:最初的iPhone並不是第一款智能手機,iPhone 3G也不是第一款3G手機,iPhone 5也不是第一款4G手機。儘管錯過了移動網絡迭代的每一次發佈,蘋果卻成功地(至少暫時)成為了全球最大的智能手機製造商和公司。所以無論第一代5G iPhone什麼時候推出,我們都有理由相信,蘋果不會讓人失望。

5G大規模商用所遇到的種種困難,也為蘋果研發更高質量的5G芯片或尋找更加可靠的合作伙伴贏得了時間。從某種意義上來講,這也是蘋果的一種先見之明,正因為讓5G真正服務於廣大消費者尚且困難重重、道阻且長,所以才要剋制、冷靜,而這也正是蘋果一貫的風格。

其實在5G這條賽道上,一向追求產品質量的蘋果已經低調入局了。近日,蘋果又招募了VR領域連續創業者擔任其高級架構師,或在VR領域有大動作。恰好5G能將極大的推動VR的發展,未來5G帶來的高速率、低延遲網絡環境,將有望給虛擬現實產業帶來支撐作用。

蘋果不搞噱頭,但這並不意味著它不會按兵不動,更不會隔岸觀火。可以預見,再接下來的幾年時間內,對於5G手機市場的爭是一場激戰,一向作風低調的蘋果,或許心中早已想好了對策。(文/餘洋洋 來源/投中網)

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